Apprendre le latin en 1950 : réflexions sur un échec

Un récent rapport de l’Inspection générale met en relief l’échec de l’enseignement du latin en soulignant qu’il n’atteint pas les finalités affichées : « Si les élèves qui se présentent à l’oral du baccalauréat ont, dans leur très grande majorité, bien travaillé les textes du programme, la question reste posée de savoir ce que l’on y évalue : leurs connaissances linguistiques sont très fragiles, de plus en plus, des traductions sont apprises par cœur, sans réelle maîtrise grammaticale. Les élèves ne parviennent pas à lire un texte bref en latin à la fin du collège. Au lycée, il faut reprendre pratiquement tout ; et le même constat est fait quant à la difficulté des élèves de traduire quelques lignes sans aide. » [1].

Classe1953-54

Cette situation est ancienne : je voudrais apporter sur cette question un témoignage à partir de cahiers d’écoliers récemment retrouvés. Dans les années 1950, l’enseignement du latin se faisait au lycée à partir de la 6e à un rythme quotidien : 5 heures de cours par semaine et un travail quotidien de préparation d’un texte. Cela consistait à préparer la traduction d’un texte, en fait à le traduire : chacun faisait cette préparation et les élèves à tour de rôle étaient interrogés et proposaient oralement leur traduction. Il y avait également un travail écrit à rendre par semaine (thème ou version).

Voici la reproduction d’une préparation faite en 5e sur un extrait du de viris [2].

DeViris5e

On notera que l’exercice étant effectué oralement, chaque élève reportant lui-même les corrections sur son texte (ici au crayon). Voici le texte latin (et sa traduction plus récente).

Cum lupa saepius ad parvulos reverteretur
Comme la louve revenait souvent près des petits enfants
Faustulus, pastor regius, rem animadvertit,
Faustulus, berger du roi, remarqua la chose
eos tulit in casam, et conjugi dedit educandos.
il les emmena dans sa cabane et confia leur éducation à sa femme
Qui adulti inter pastores primo ludicris certaminibus vires auxere,
Ceux-ci adultes, développèrent d’abord leurs forces par des jeux de luttes entre bergers
deinde venando saltus peragrare coeperunt,
puis commencèrent à parcourir les bois en chassant
tum latrones a rapina pecorum arcere.
puis à empêcher les brigands de voler le bétail.

Examinons les erreurs que l’on rencontre dans cette traduction : s’il y a des impropriétés d’expression, les trois erreurs fondamentales portent sur les phrases suivantes :
– Cum lupa reverteretur :  le passif est repéré mais non qu’il s’agit d’un sens actif. Le subjonctif n’est pas mis en rapport avec cum pour marquer l’enchainement des faits,
Qui vires auxere : le relatif est repéré, mais non son sens de relatif de liaison (et il est mis à tort en liaison avec les mots les plus proches),
tum arcere : tum n’est pas vu comme indiquant une chose qui arrive après un certain temps.

Les conjugaisons sont peu sûres mais l’élève est en 5e, donc à l’âge de 12 ans. Comme le note le spécialiste de la didactique des langues Jean-Louis Chiss  «  la fonction temporelle n’est pas achevée à 12 ans et au-delà (on ne peut donc demander à un élève de cet âge de maitriser le système des conjugaisons comme il maitrise la table de multiplication) »[3].

Ce qui fonctionne correctement, c’est la perception grammaticale du rôle des différents cas. On notera cependant que comme l’ont montré les recherches de Jacques Witwer sur les fonctions grammaticales chez l’enfant ce n’est pas avant 12-13 ans que les enfants acquièrent une distance à la langue qui leur permet de comprendre correctement l’analyse grammaticale [4].

Il est intéressant de voir de plus que l’apprentissage précoce de l’analyse grammaticale perturbe plus qu’il n’aide à la compréhension de la langue. Pour le montrer, Jacques Wittwer a présenté à des élèves des tests de repérage du sujet, du complément d’objet, de l’attribut en utilisant ce vocabulaire, mais il a aussi proposé le test en n’utilisant pas ce vocabulaire mais en invitant l’enfant à trouver des mots qui dans une phrase jouent le même rôle que dans un exemple type où le mot est mis en relief. Par exemple pour faire repérer la notion d’attribut dans une phrase, on propose d’abord les phrases suivantes : [5]

Le problème semblait difficile
L’inondation serait une catastrophe si la pluie continuait
La fillette resta muette et affolée devant ce désordre
Pendant les vacances, Paul avait été un bon camarade.

Ensuite le test consiste à repérer dans dix phrases des cas analogues (sans employer le terme d’attribut). Le résultat de Wittwer est d’abord que ce n’est qu’à partir de 12 ans que les résultats du test sont bons, mais que, à tous les âges, les résultats du test employant le vocabulaire scolaire sont toujours moins bons que ceux obtenus en proposant la réalité linguistique de la chose. Ce sont des raisons de cet ordre qui doivent faire relativiser l’emploi du vocabulaire scolaire (comme COD) au moment de l’apprentissage des cas latins.

Prenons maintenant une autre préparation issue d’une fable de Phèdre :

PhedreLoupAgneau

Voici le résultat débarrassé d’une orthographe très fantaisiste (mais l’enseignant ne vérifiait qu’à l’oral) :

Ad rivum eundem lupus et agnus venerant, siti compulsi.
Au même ruisseau, un loup et un agneau se désaltéraient poussés par la soif
Superior stabat lupus, longeque inferior agnus.
en haut se tenait le loup et bien plus bas était l’agneau
Tunc fauce improba latro incitatus jurgii causam intulit;
Alors le bandit, poussé par la voracité institua une cause de querelle
Cur inquit turbulentam fecisti mihi aquam bibenti?
Pourquoi, dit-il as-tu troublé [l’eau] pendant que moi je buvais.
Laniger contra timens
le porte-laine lui répondit tremblant
Qui possum, quaeso, facere quod quereris, lupe?
Comment je pourrais faire ce que tu dis loup,
A te decurrit ad meos haustus liquor.
l’eau descend de toi vers moi
Repulsus ille veritatis viribus
Repoussé par la force de cette vérité
Ante hos sex menses male ait dixisti mihi.
Avant ces six mois, dit-il, tu as médit de moi
Respondit agnus Equidem natus non eram.
Agneau répondit : certes je n’étais pas né
Pater hercle tuus ille inquit male dixit mihi;
Par Hercule ton père, dit-il, a dit du mal de moi
atque ita correptum lacerat iniusta nece.
et il le saisit, le tua, bien qu’innocent
Haec propter illos scripta est homines fabula
Cette fable est écrite pour certains hommes
qui fictis causis innocentes opprimunt.
qui sous de fausses causes oppriment les innocents [6]

Si le style n’est pas très élaboré, on ne repère qu’une seule incompréhension : jurgii causam intulit dont le vocabulaire juridique était ignoré. Ce résultat positif est certainement à mettre en parallèle avec la connaissance de la fable de La Fontaine équivalente qui assurait la compréhension du sens.

Voici maintenant un exercice écrit corrigé, du même élève, de la même année, anonymisé :

Version5e

Le texte latin d’origine semble inspiré de Tite-Live livre 21,32 : Hannibal ab Druentia campestri maxime itinere ad Alpes [cum bona pace incolentium ea loca Gallorum] pervenit.

Dans la première phrase les expressions ab Druentia ad Alpes, « de la Durance aux Alpes » ainsi que campestri itinere « par une chemin en plaine » ne sont pas comprises : on voit se dessiner le processus d’incompréhension qui est encore pondéré par le souci de donner un sens vraisemblable à la phrase. Cependant dès la deuxième phrase, le correcteur s’inquiète de la perte assumée de sens.

***

Sautons les années : la tendance à l’absence de sens assumée est poussée à son paroxysme en dernière année de latin chez le même élève, en première donc où l’on ne fait plus que trois heures de latin par semaine. Il s’agit cette fois d’un texte de Tite-Live dont nous allons essayer de comprendre les difficultés.

Tite-Live1ère

De la 5e à la 1ère la note est passée d’un niveau moyen à un niveau pratiquement nul : pourquoi ? Examinons le texte  (le texte issu de la copie est en rouge):

Quo diutius trahebatur bellum
En effet, longtemps la guerre fut trainée,
A mesure que la guerre se prolongeait
et variabant secundae adversaeque res
et elle faisait varier les évènements contraires et suivants
et que les succès et les échecs  modifiaient
non fortunam magis quam animos hominum,
non la condition plus que l’esprit des hommes
moins le sort que les esprits des hommes
tanta religio, et ea magna ex parte externa,
une si grande superstition, provoquée par ces faits extérieurs pour une grande part,
une si grande superstition, et encore était-elle pour une grande partie d’origine étrangère
civitatem incessit ut aut homines aut dei.
s’empara des gens de la cité de telle sorte que soit les hommes soit les dieux
envahit la cité à ce point que soit les hommes soit les dieux
repente alii viderentur facti
semblèrent autrement faits.
semblaient soudain être devenus autres [7]

La dépendance du mot-à-mot fait à partir du dictionnaire est évidente. Comment une telle attitude s’est-elle imposée chez un élève par ailleurs doté de bonne volonté scolaire et qui fit ensuite une carrière honorable ? Interrogé, son explication est qu’il s’est senti noyé à partir de la 4e où le texte la Guerre des Gaules de César devait était traduit. Pour répondre à la demande de préparation de ces textes, il utilisa des traductions du commerce et devint incapable de comprendre le texte latin, n’ayant pour seul but, sous la pression scolaire, que d’arriver à une traduction et non à une compréhension de la phrase.

Pour reprendre le texte de Tite-Live, les obstacles sont liés à des traits de vocabulaire ou de syntaxe dont voici quelques exemples : parmi les nombreux sens de quo, il faut repérer le fait qu’il est suivi ici d’un comparatif Quo diutius ; trahebatur bellum est une expression toute faite, de même que secundae res.

La compréhension du latin de Tite-Live suppose une familiarisation avec une grande quantité de vocabulaire qui, si elle est recherchée au cas par cas dans le dictionnaire, s’apparente à une loterie où sera récompensé l’élève qui par chance trouve le sens correct au milieu de plusieurs colonnes du dictionnaire lues en lecture rapide (ce qui est un acquis non voulu mais réel de ce type d’apprentissage du latin, de même qu’une connaissance bien intégrée de l’ordre alphabétique qui fait ouvrir un dictionnaire pratiquement toujours à une page très proche du mot recherché).

Qu’aurait-il fallu faire ?

Ce sont les premiers textes authentiques qui en 4e ont fait sombrer l’élève dans le dictionnaire, pour les textes dont il ne disposait pas de la traduction. Cependant, quand il en disposait, c’était en dehors de la classe, d’une manière clandestine, sans utilisation pédagogique.

Pour pouvoir lire un texte de César ou de Tite-Live, les prérequis sont nombreux : arrivé en 4e l’élève connaissait les déclinaisons et des conjugaisons mais son ignorance portait sur ce qu’on appelle la syntaxe et il faut réfléchir sur le sens de cette partie de la grammaire latine et sur ses rapports avec le lexique. Pour reprendre l’exemple de quo, ce mot est tout autant traité par la grammaire que par le dictionnaire et d’une manière très ample dans les deux cas. En termes d’acquisition, l’importance numérique des faits de syntaxe est sans commune mesure avec la morphologie qui ne représente que quelques tableaux sur les centaines de pages d’une grammaire latine.

Si nous examinons maintenant les faits de vocabulaire, des expressions idiomatiques comme trahebatur bellum ou secundae res  ne peuvent être acquises que par la pratique et forment un ensemble dont le nombre est difficilement appréciable mais de très grande taille.

Était-il possible dans les années 1950 d’arriver à posséder cet ensemble de faits de langues, mélange intriqué de vocabulaire et de syntaxe ? Probablement puisque certains y parvenaient : c’était le fruit d’un travail personnel quotidien et de cinq à trois heures de cours par semaine.

Ce projet de rendre possible la lecture cursive de Tite-Live par exemple doit être abandonné aujourd’hui pour la simple raison que ce qui était déjà difficilement atteignable en 1950 avec un investissement en temps très important devient illusoire aujourd’hui avec un temps réduit. Cependant une lecture cursive de vrais textes est possible si l’on accepte de se donner comme objectif non pas la traduction mais la compréhension, en sous-titrant le texte original.

Reprenons le début du texte de Tite-Live :

Quo diutius trahebatur bellum
A mesure que la guerre se prolongeait

Le sous-titrage permet de lever les obstacles en ce sens que la mise en rapport de quo diutius et de à mesure que permet, par une rapide exploration du dictionnaire, de repérer que diutius est un comparatif de l’adverbe diu et donc que quo peut être vu comme un adverbe signifiant d’autant. On s’achemine ainsi vers le sens que « la guerre se prolongeait d’autant plus longtemps que des faits de superstition allaient se multiplier ». Avec le sous-titrage on passe d’une exploration hors de portée de l’élève à une visite guidée où il s’agit de recourir au dictionnaire pour procéder simplement à des vérifications, ce qui est beaucoup plus simple. Il ne s’agit plus de trouver le sens (puisqu’on en dispose), mais de comprendre la phrase latine, objectif intermédiaire d’un apprentissage qui, s’il est poursuivi longtemps, permettra d’arriver progressivement à se passer du sous-titrage.

Le sous-titrage comme exercice pédagogique

Le sous-titrage peut être vu comme un exercice car sa confection à partir d’une traduction permet une compréhension en profondeur de la phrase latine. Prenons l’exemple du début de la Consolation de la Philosophie de Boèce.

Carmina qui quondam studio florente peregi,
Flebilis heu maestos cogor inire modos.
Ecce mihi lacerae dictant scribenda Camenae
Et veris elegi fletibus ora rigant.

Soit la traduction de Colette Lazam [8] :

Moi qui jadis composais des poèmes ardents et enjoués
Mes pleurs hélas ! me vouent à de mornes mélopées
J’écris sous la dictée de Camènes déchirées de peine
Et les élégies baignent mon visage de larmes sincères.

Je rappelle que le principe de la lecture sous-titrée avec retrait [9] est de partir de l’ordre du français sans modifier l’ordre du latin si on le lit d’une manière séquentielle de haut en bas sans tenir compte des retraits. Si on suit l’ordre français, on commence par lire de haut en bas la colonne la plus à gauche, puis on prend la colonne suivante en commençant par le haut et ainsi de suite. Ici il n’y a que deux niveaux de retraits mais j’ai déjà traité des textes où ils étaient plus nombreux [10]. Partons de l’ordre du français pour la première ligne : « Moi qui jadis composais des poèmes ardents et enjoués ». Pour que le latin coïncide avec le français, il faut mettre en premier qui quondam peregi en mettant le reste en retrait, pour être lu ensuite en deuxième colonne.

_____Carmina
qui quondam
_____studio florente
peregi,

On peut sous-titrer maintenant le latin par le français :

_____Carmina
_____des poèmes
qui quondam
Moi qui jadis
_____studio florente
_____ardents et enjoués
peregi
composais

Au début de l’exercice, on ne fournit que le texte latin et sa traduction : il faut donc découper le texte latin puis faire les retraits suffisants pour ajuster l’ordre latin à celui du français. On pourra suggérer de modifier la traduction et de faire des vérifications de vocabulaire pour être au plus près du texte, ce qui conduira peut-être ci-dessus à préférer pour florente, « fleuris » à « enjoués ».

Flebilis heu maestos cogor inire modos.
Mes pleurs hélas ! me vouent à de mornes mélopées

Ceci peut être réécrit en restant plus près du texte latin

Flebilis heu
Eploré hélas
__________maestos
__________sinistres
cogor inire
je suis poussé à commencer
_____modos
_____des genres

Le but de cette présentation n’est pas la traduction mais de rendre transparente la construction de la phrase latine pour en faciliter la lecture : c’est l’usage que j’en fais habituellement. Pris comme exercice scolaire, il permet à l’élève de rechercher la structure de la phrase sans se confronter à la recherche du sens qui est déjà donné.

Ecce
Voici
__________mihi
__________me
_____lacerae
_____déchirées
__________dictant scribenda
__________dictent [les mots] à écrire
Camenae
que des Camènes

On voit sur ce vers que le choix d’un retrait impose une analyse précise. Par exemple pour scribenda, je fais l’hypothèse que verba (neutre pluriel) est sous-entendu avant scribenda.

Et
et
_______________veris
_______________sincères
elegi
les élégies
__________fletibus
__________de larmes
_____ora
_____[mes] yeux
rigant
baignent.

Plutôt que « visage » pour ora, on préférera « les yeux » du fait du pluriel.

***

L’échec relaté des années 1950 peut nous aider à réfléchir sur la situation actuelle : il est illusoire de vouloir faire en sorte que les élèves, à l’issu de l’enseignement du latin soient capables de traduire un texte de Tite-Live. Est-ce une condamnation de l’enseignement du latin dans le secondaire ? Certainement pas, il convient de se donner de nouveaux objectifs et je propose celui-ci : à l’issue du secondaire, un élève doit être capable, muni d’un dictionnaire, de montrer qu’il est capable de trouver la structure d’une phrase latine d’un texte dont on lui donne la traduction. Il attestera de cette capacité en sous-titrant correctement la phrase proposée. S’il continue l’apprentissage du latin dans le supérieur, et je pense que ce devrait être le cas de tous les futurs professeurs de français, il sera amené ensuite à se passer progressivement de sous-titrage pour un auteur donné.

Pour ceux qui ne poursuivront pas le latin, l’habitude prise du sous-titrage leur permettra d’avoir une méthode pour déchiffrer toute langue nouvelle en confrontant de près texte et traduction. On en trouvera des exemples dans le présent carnet de recherche pour, outre le latin : l’italien, l’allemand, l’anglais et la lingua franca.


PS (4/4/13) : la revue les Cahiers pédagogiques d’Avril 1997, n°353 consacrée aux langues anciennes comprend deux textes qui montrent que l’échec analysé ci-dessus a des attestations anciennes. La première fait référence à un article publié en 1947 par Jean Delannoy dans Classes nouvelles (« ancêtre » des Cahiers pédagogiques) : « Qu’on me permette de livrer en bloc, une impression personnelle : qui aime son métier ne peut sortir que navré d’une session de baccalauréat. Alors, tout ce temps passé, ces forces dépensées depuis la 6e jusqu’à la 1re, c’était pour arriver là : à l’écrit, arracher à coups de dictionnaire quelques lueurs de sens à un texte parfois admirable ; à l’oral, épreuve plus cruelle encore pour l’examinateur que pour le candidat, ignorer six mots sur dix, saisir une ligne sur trois (…). L’Éducation nouvelle tente de mettre l’enfant au contact de la réalité, et de le faire travailler à partir d’elle (…). On est ainsi conduit à imaginer une salle de latin, ou de grec, à l’image des salles de langues vivantes ; maitres et élèves y disposeraient d’une collection de tous les livres importants et de leurs traductions, … » (p. 16).

Autre attestation signée Élisabeth Thuriet (du comité de rédaction des Cahiers pédagogiques) qui présente sous forme caricaturale ses souvenirs d’enfance et qui décrit ainsi ses travaux de traduction :  « de traduction, que dis-je ? de recherche dans le Gaffiot des morceaux de phrases qui composaient mon texte et dont les équivalents en français de ces pièces détachées mises bout à bout ne laissaient pas de m’étonner » (p. 22).

La sentiment d’échec n’est pas spécifiquement français, on trouve en Italie la même réalité [11]  : le linguiste Tullio De Mauro, membre de la commission dite « des sages » mise en place par le Ministre de l’Instruction publique, Luigi Berlinguer en 1997 [12] rappelle la vision assez pessimiste d’un spécialiste :

« Je fais référence à un mémorable article sur l’enseignement italien du latin écrit par un de nos plus illustres antiquisant et historien de la philosophie antique, Guido Calogero : après des années et des années de latin, la plus grande partie de la population italienne ayant une maturità classique ou scientifique, disait Calogero, mise devant un texte latin écrit sur le fronton d’une église, ou pire, devant une inscription latine antique, ou pire encore, devant un passage non déjà traduit et mémorisé de n’importe quel auteur latin, même facile, bafouillait et était incapable de s’en sortir. Des heures et des heures, des semaines et des semaines, des années ont été passées à se mettre en mémoire et à répéter par cœur des règles de syntaxe et des traductions de textes. Et il n’en reste rien ».

  1. rapport  de l’Inspection générale sur l’enseignement du latin et du grec (rapport Klein-Soler cf. texte et analyse)  p. 38-39 []
  2. Abbé Lhomond De viris, présenté et traduit par Jacques Gaillard, Actes Sud, 1995, p. 26 : l’édition scolaire utilisée avait été légèrement réduite []
  3. Jean-Louis Chiss (1985), « progression grammaticale et stratégies d’enseignement », Le Français aujourd’hui, 69, p.27 []
  4. Jacques Wittwer, Les fonctions grammaticales chez l’enfant, Delachaux et Niestlé, 1959 []
  5. Wittwer 1959, p. 98 []
  6. Phèdre, Livre 1er, le loup et l’agneau []
  7. Tite live, livre 25, chap. 1, 6-12 []
  8. Boèce, Consolation de la Philosophie, Rivages, 1989 []
  9. j’ai utilisé au début l’expression indentation parce que c’est à partir de la programmation informatique que cette manière de faire m’est venue. Le terme d’indentation est trop rare pour qu’il puisse servir ici et je parle désormais de sous-titrage (avec retrait éventuellement) []
  10. Première bucolique []
  11. je citais ce texte dans mon ouvrage L’enseignement du latin, une socio-histoire publié en 2011 sur le site des Classiques des sciences sociales de l’université du Québec, Collection « Les sciences sociales contemporaines » []
  12. Ministero della Pubblica Istruzione, Commissione tecnico-scientifica sulle conoscenze fondamentali della scuola, l’ipertesto a cura di Roberto Maragliano, Università Roma Tre, 1997. []

Alain Badiou, Saint Paul. La fondation de l’universalisme

Saint Paul (Musée du vitrail, Chartres)
Saint Paul (Centre international du vitrail, Chartres)

Le Saint Paul de Badiou [1] est largement antérieur à La République de Platon mais Badiou accorde beaucoup d’importance à Paul et il en a fait également une pièce de théâtre [2]. Ce qui intéresse Badiou, ce n’est pas le contenu du message de Paul, pure fable à ses yeux ce qui n’est pas trop surprenant venant d’un auteur qui s’annonce dans son prologue « héréditairement irréligieux, voire, par mes quatre grands-parents instituteurs, dressé plutôt dans le désir d’écraser l’infamie cléricale ». Ce qui est l’objet de ce livre, c’est en quoi Paul a fondé l’universalisme, ce que reflète cette phrase célèbre : « Il n’y a plus ni Juif ni Grec, ni esclave ni homme libre, ni homme ni femme ».

Entendues aujourd’hui, les paroles de l’apôtre Paul aux Galates (Ga 3, 28) semblent si en phase avec les valeurs contemporaines que nombreux sont ceux qui voient dans le christianisme une des origines de la posture contemporaine qui veut l’égalité des droits pour les étrangers, le refus de l’exclusion sociale, la parité entre les sexes. C’était d’ailleurs le reproche que Nietzsche faisait au christianisme d’avoir répandu le plus systématiquement « le poison de la doctrine de l’égalité de droits pour tous » [3]. Cependant, du fait que l’Église catholique a dans la suite de son histoire, été perçue comme une instance qui a souvent justifié la prépondérance des puissants de ce monde et la domination de la femme, bien peu sont ceux qui osent aujourd’hui mettre en relation directe le texte de Paul avec l’universalisme contemporain. Bien peu, sauf Badiou, cet athée déclaré.

Paul fondateur de l’universalisme selon Alain Badiou

Se confronter à Paul après Pascal, Hegel, Nietzsche qui sont ici critiqués, et Lacan qui semble suivi, est un exercice où le lecteur non habituel de Badiou doit se cramponner mais où apparait cependant la thèse que l’universalisme est fondé par la proclamation d’une vérité.

La thèse semble bien abstraite. Prenons l’exemple de la conversion au militantisme pour la faire comprendre : l’homme ancien, celui dont la vie n’est marquée par aucune vérité transcendante comme une passion artistique, un désir de lutte contre l’injustice, une passion de la découverte scientifique, le non-militant donc, est une personne marquée par les déterminismes de sa situation sociale, de son métier, de ses relations. Il est conduit par la Loi, au sens de Paul revu par Badiou, ou par la Sagesse qui utilise une philosophie, une connaissance. C’est l’opposition du Juif (pour la Loi) et du Grec (pour la Sagesse) dont Paul nous dit qu’elle n’est plus rien. Par contre quand l’individu découvre la vérité d’une cause politique, artistique ou scientifique, il devient un homme nouveau, et il se passe alors un phénomène de l’ordre du subjectif mais qui casse, qui abolit les anciennes structures. Découvrir une vérité vous fait devenir autre, non pas seulement du fait de l’illumination qui vous ravit, mais du fait de l’évènement de la découverte. Le converti a introduit une faille dans ses croyances, il regarde les normes de son milieu avec scepticisme car elles sont le résultat d’un particularisme sectaire, elles sont fermées. Maintenant que l’individu a cassé les normes qui le bloquaient, il est réputé accédant à l’universel c’est à dire en position d’ouverture à des nouveautés.

Badiou (très paradoxalement, puisqu’il dit que c’est une fable), met ce qui s’est passé au chemin de Damas, la rencontre foudroyante avec le Ressuscité, au cœur de la destinée de Paul. Pour lui, comme pour Paul, c’est ce pur évènement qui explique toute la suite car seul un évènement, une rupture, a des conséquences universalistes : Paul peut ainsi remettre en cause la loi juive et la sagesse grecque. Paul en étant fidèle à cet évènement devient le fondateur de l’universalisme et son militant actif.

Sans contester la vision anthropologique et conceptuelle des effets de toute vérité qui déstabilise l’ordre existant et ouvre, comme tout évènement, à un ordre nouveau, on peut cependant se poser la question de savoir pourquoi, du point de vue historique, Paul a eu ce désir d’ouvrir le christianisme, de le sortir de l’aspect judéo-chrétien. Était-ce simplement un développement qui s’imposait en étant fidèle à la vision du Christ sur le chemin de Damas ou faut-il chercher d’autres explications ? Il faut pour cela ouvrir le dossier historique et ne pas plaquer sur lui une philosophie.

Rappel des faits

Prenons acte des interprétations actuelles [4] : les écrits chrétiens les plus anciens sont les lettres de Saint Paul dont sept seulement sont considérées comme authentiques [5]. Vittorio Fusco, que nous suivons dans la suite, souligne le fait que dès les années 50 (date probable de la rédaction du premier écrit, la première lettre aux Thessaloniciens) on dispose d’un tableau de la tradition missionnaire commune et que grâce aux lettres suivantes qui correspondent à diverses crises, on peut repérer les diverses tendances du christianisme primitif.

La toute première communauté chrétienne est celle de Jérusalem, elle est constituée de juifs continuant leurs pratiques anciennes auxquelles se sont rajoutés des éléments supplémentaires, le baptême et la cène. La Loi juive continue d’être observée et la prédication sur Jésus mort et ressuscité ne s’adresse qu’aux juifs. Si l’on trouve dans les paroles attribuées à Jésus la question du salut des païens, c’est dans le sens de l’Ancien testament où l’on dit que toutes les nations viendront adorer à Jérusalem comme on peut le voir dans cette parole de Jésus : « il en viendra du levant et du couchant, du nord et du midi, pour prendre place au festin dans le Royaume de Dieu » (Lc 13, 29, Mt 8, 11). S’il y avait eu dans les paroles de Jésus une indication directe à aller porter l’Évangile aux païens, on comprendrait mal la suite des évènements et les difficultés de Saint Paul à faire admettre une telle pratique.

Si l’on se base sur les témoignages les plus anciens et donc sur les lettres de Paul plutôt que sur le récit postérieur de Luc des Actes des apôtres daté d’après 70 (puisqu’on y fait référence à la destruction de Jérusalem du fait de la Guerre juive), on voit que la première communauté chrétienne non-juive a trouvé le jour à Antioche de Syrie et que Barnabas y avait une autorité égale à celle de Paul. Antioche était considérée comme la troisième ville de l’Empire romain, après Rome et Alexandrie et la population juive y était très importante : la communauté chrétienne faite de juifs à l’origine, s’était agrégée, comme les communautés juives le faisait souvent, un certain nombre de païens d’origine, qui avaient une certaine sympathie pour le judaïsme et chez lesquels la prédication chrétienne avait été entendue. Ces sympathisants du judaïsme, qui hésitaient à franchir le pas qui les faisaient devenir pleinement juifs, la circoncision, portaient le nom de craignant-Dieu et respectaient un certain nombre de règles de la Loi juive, en particulier celles concernant les interdits alimentaires. Si cela n’avait pas été le cas, il aurait été difficile d’envisager une communauté mixte, faite de judéo-chrétiens qui respectaient ces interdits et de sympathisants, du fait de la communauté de table rendue impérative parce que la Cène chrétienne se passait à l’époque dans le cadre d’un repas ordinaire pris en commun. Ne pas partager la même table pour des raisons d’interdits alimentaires aurait correspondu à une excommunication au sens strict.

La cohabitation entre chrétiens d’origine juive et païenne a été difficile à tenir alors qu’elle ne posait pas de problème entre juifs pratiquants et craignant-Dieu dans le cadre du judaïsme. Dans le judaïsme, les sympathisants participaient à la foi et à l’espérance du Messie : pourquoi une telle attitude de sympathisants de seconde zone devenait-elle impossible dans le christianisme ? Cela vient du fait que dans le christianisme, il est impossible de trouver une place à des chrétiens de seconde zone : ou ils sont sauvés par leur appartenance au christianisme fondée sur le baptême ou ils ne le sont pas ; ou ils appartiennent vraiment à la communauté fondée par la Cène, ou ils ne lui appartiennent pas. De ce fait, la cohabitation étroite qui exige similitude, réduction des différences trop visibles, peut se diriger dans deux directions : soit faire de tous les chrétiens des juifs authentiques (comme le furent les initiateurs du christianisme) par le biais de la circoncision, signe de l’Alliance avec Dieu toujours vivante ;  soit abandonner la référence juive et ses exigences car le salut vient simplement du Christ.

De la rencontre de Jérusalem (vers 48 ou 49) entre représentants de l’Église de Jérusalem et responsables de chrétiens issus du paganisme, le récit le plus ancien nous est donné par Paul dans l’épitre aux Galates (datée de 56). « Ensuite, au bout de quatorze ans, je suis monté de nouveau à Jérusalem avec Barnabas ; j’emmenai aussi Tite avec moi. Or, j’y montai à la suite d’une révélation et je leur exposai l’évangile que je prêche parmi les païens ; je l’exposai aussi dans un entretien particulier aux personnes les plus considérées, de peur de courir ou d’avoir couru en vain. Mais on ne contraignit même pas Tite, mon compagnon, un Grec, à la circoncision ; ç’aurait été à cause des faux frères, intrus qui, s’étant insinués, épiaient notre liberté, celle qui nous vient de Jésus Christ, afin de nous réduire en servitude. A ces gens-là nous ne nous sommes pas soumis, même pour une concession momentanée, afin que la vérité de l’évangile fût maintenue pour vous. Mais, en ce qui concerne les personnalités – ce qu’ils étaient alors, peu m’importe : Dieu ne regarde pas à la situation des hommes – ces personnages ne m’ont rien imposé de plus. Au contraire, ils virent que l’évangélisation des incirconcis m’avait été confiée, comme à Pierre celle des circoncis, – car celui qui avait agi en Pierre pour l’apostolat des circoncis avait aussi agi en moi en faveur des païens – et, reconnaissant la grâce qui m’a été donnée, Jacques, Céphas et Jean, considérés comme des colonnes, nous donnèrent la main, à moi et à Barnabas, en signe de communion, afin que nous allions, nous vers les païens, eux vers les circoncis. Simplement, nous aurions à nous souvenir des pauvres, ce que j’ai eu bien soin de faire » [6] .

L’accord ne fait que ratifier la pratique antérieure qui avait déjà une vingtaine d’année : aucune allusion n’est faite au problème pourtant évoqué immédiatement dans la suite de l’épitre aux Galates de la commensalité alors que selon Luc, des règles précises concernant les interdits alimentaires ont été décidées à Jérusalem. On tourne la difficulté de l’absence de ces règles chez Paul en considérant qu’elles étaient déjà de fait pratiquées : les sympathisants qui vivaient avec des juifs respectaient leurs interdits alimentaires. Sur le fond, l’apport théorique de l’accord de Jérusalem a consisté à utiliser la législation juive déjà existante sur le statut de l’étranger résidant en terre juive et qu’on trouve dans le livre du Lévitique (17-18) : on leur demande « de s’abstenir des souillures de l’idolâtrie [c’est à dire des viandes venant des sacrifices païens], de l’immoralité [refus des unions illégitimes au sens de a Loi du Lévitique], de la viande étouffée et du sang [s’abstenir des viandes non saignées rituellement] » [7]. L’astuce consiste à organiser la coexistence entre les diverses communautés chrétiennes en s’appuyant sur la Loi de Moïse : on trouve ainsi de bonnes raisons à une pratique existant déjà. On retrouve la pratique commune de cohabitation entre juifs et craignant-Dieu grecs : ces derniers ont déjà l’habitude de respecter des règles qui permettent une vie commune, en particulier du point de vue des rites alimentaires.

Les développements ultérieurs de Paul

Si les recommandations données à Jérusalem renvoient aux règles de bonne cohabitation, il n’empêche que la crise n’est pas résolue dans son fond : quand on est dans la mouvance du Christ, on est partie prenante de tout le salut chrétien sans avoir besoin de passer par la loi de Moïse. Prenant acte que cette Loi du judaïsme n’est pas indispensable pour le chrétien d’origine païenne, Paul en vient, dans l’épitre aux Galates et dans celle aux Romains à réfléchir sur les conséquences de cet état de fait. La crise est réactivée par la conduite de l’apôtre Pierre lui-même qui, après l’accord de Jérusalem, continuait à normalement partager la table de chrétiens d’origine païenne mais qui pris peur lors de la visite d’envoyés de la communauté de Jérusalem. Face à des juifs, il retrouve les réflexes juifs et s’abstient de revenir à la table de païens. Paul s’oppose violemment à Pierre [8], lui reprochant de ne pas « marcher droit selon la vérité de l’Évangile » [9]. Le conflit est grave, Barnabas suit Pierre et vraisemblablement Paul quitte Antioche.

Paul évoque tous ces évènements dans la lettre aux Galates, précisément parce que ceux-ci sont en train de suivre la même route que Pierre, c’est à dire de suivre ceux qui leur disent qu’il faut revenir à la Loi juive et se faire circoncire. Pour répondre à ceux des chrétiens qui hésitent à ne plus penser la Loi juive nécessaire, Paul va approfondir la vérité de l’Évangile dans la suite de la lettre et jeter les bases théoriques de l’universalisme du salut chrétien. En effet, pour celui qui a reçu la vérité du message chrétien, une nouvelle dynamique est en place : alors que le juif reçoit la Loi comme une norme auquel il est confronté, qui souligne ses manquements, le chrétien est insufflé, poussé de l’intérieur par la puissance de salut du Christ, il est justifié, c’est à dire rendu juste. De cette première réflexion sur le thème de la justification (qui sera repris dans l’épitre aux Romains), Paul en tire déjà les conclusions : puisque la Loi est dépassée par le salut chrétien, elle ne s’impose plus et le salut est ouvert à tous : « Il n’y a plus ni Juif ni Grec ; il n’y a plus ni esclave ni homme libre, il n’y a plus l’homme et la femme ; car tous vous n’êtes qu’un en Jésus Christ » [10]. L’universalisme de Paul est la conséquence de la pratique de communautés chrétiennes mixtes ou chrétiens d’origine juive ou païenne cohabitaient.

En résumé on peut dire que les choses se sont faites par un pur développement intérieur : le message chrétien a d’abord été proposé aux juifs, à Jérusalem comme à Antioche. Comme les sympathisants juifs, les craignant-Dieu, ont rapidement été plus nombreux que les juifs d’origine à adhérer au message, la logique des repas pris en commun et la dynamique de rapprochement que cela a entrainé ont fait prendre conscience à Paul que le salut chrétien était universel et que l’ancienne opposition entre juifs et païens était caduque. Cependant, le fait que ce soit une logique interne, bien attestée historiquement, qui ait conduit Paul à souligner l’universalisme du salut ne peut nous dispenser d’examiner les autres universalismes, celui des juifs, celui du stoïcisme, celui de la politique romaine avec lesquels il était en contact et qui peuvent l’avoir influencé.

L’universalisme juif

L’universalisme, dans les textes de l’ancien testament, est tourné vers Israël. On retrouve ce thème dans Isaïe où il est dit que toutes les nations afflueront à Jérusalem (Is 2/2) ;  l’auteur appelé second Isaïe, au cœur d’une polémique contre les idoles, invite les nations à se tourner vers le Seigneur pour être sauvées (Is 45/22). C’est d’ailleurs ce qu’elles sont censées faire à la fin de l’histoire (perspective eschatologique) comme le souligne bien la fin du psaume 22 : « la terre tout entière se souviendra et reviendra vers le Seigneur ; toutes les familles des nations se prosterneront devant sa face » [11]. Cet universalisme tourné vers le Temple de Jérusalem est un universalisme a visée eschatologique : à la fin des temps, le Seigneur sera reconnu par toutes les nations qui se tourneront vers son Temple. Cet universalisme n’a pas de conséquences pratiques : comme l’ont montré Edouard Will et Claude Orrieux [12], il n’induit aucun prosélytisme ; il laisse totalement en l’état la coupure entre juifs et païens. Ce n’est pas cet universalisme qui peut être à l’origine de celui de Paul.

L’universalisme stoïcien

Le stoïcisme, au premier siècle, a un représentant illustre en la personne de Sénèque qui est un contemporain de Paul : ils ont même eu des rapports indirects puisque le frère de Sénèque, Gallion fut proconsul en Grèce en 52 comme le révèle une inscription trouvée à Delphes. Les Actes des apôtres (18, 12-17) nous rapportent que Paul a comparu devant son tribunal et qu’un non-lieu fut décrété à son égard. Comme beaucoup ont été frappé par le parallélisme entre l’enseignement stoïcien de Sénèque et ce que dit Paul, un faussaire du 4e siècle leur a même inventé une correspondance  qui consiste en de fastidieux échanges de politesse [13].

Une bonne idée de ce parallélisme peut nous être donnée en comparant l’attitude de Paul  et celle de Sénèque vis-à-vis de l’esclavage. Quand Paul dit qu’il n’y a plus ni esclave ni homme libre, cette déclaration signifie que chacun a le même rapport au salut universel apporté par le Christ et très explicitement, Paul met en parallèle l’homme libre qui est devenu esclave du Christ et l’esclave qui est devenu un affranchi du Seigneur (1 Corinthiens 7, 22). Dans le même passage, il dit à chacun de rester dans la condition où il se trouvait quand il a été appelé. Cependant, s’il conseille aux esclaves d’obéir à leurs maitres, il ajoute que les maitres doivent avoir une attitude respectueuse à l’égard des esclaves : « laissez de côté la menace : vous savez que, pour eux comme pour vous, le Maitre est dans les cieux et qu’il ne fait aucune différence entre les hommes »  (Ephésiens 6/9). Le message chrétien pour Paul ne justifie pas une modification de la condition des esclaves et le respect à leur égard vient du fait que la condition humaine est la même pour tous les hommes. C’est exactement la même idée que Sénèque cherche à suggérer à son correspondant dans sa 47e lettre à Lucilius : « cet être que tu appelles ton esclave est né de la même semence que toi, qu’il jouit du même ciel, qu’il respire le même air, qu’il vit et meurt comme toi » [14]. En parallèle au « laissez de côté la menace » de Paul, on trouve chez Sénèque « Présente-toi donc à tes esclaves, en dépit des dédaigneux, avec un visage souriant, une supériorité sans orgueil ; inspire-leur de la vénération plutôt que de la crainte. (…) Le respect crée l’affection ; et l’affection ne se combine pas avec la crainte » [15].

Même attitude de respect envers les esclaves, basée sur l’humaine condition partagée, même absence de conséquence sociale de cette égalité chez Paul et chez Sénèque. Sur ce point, on voit que l’air du temps stoïcien est bien commun aux deux. Cependant, en ce qui concerne l’universalisme lié aux conditions ethniques, le stoïcisme du premier siècle ne peut être dégagé de l’idéologie romaine qu’il faut examiner en détail.

L’universel romain

Je reprends ici l’analyse de Claudia Moatti sur La Raison à Rome où elle examine la naissance de l’esprit critique à la fin de la République [16]. En effet à cette période, il devient difficile de différencier le stoïcisme de Cicéron d’une réflexion plus générale sur l’idéologie romaine de l’universel [17] .

Le mythe de fondation de Rome, apparu au 3e siècle avant Jésus-Christ l’a d’abord été sous la forme d’une sombre histoire de brigands et d’esclaves en fuite rassemblés par Romulus sur une colline romaine. Cette légende apparue vraisemblablement sous forme de propagande anti-romaine non seulement n’a pas été rejetée par les romains mais a été acceptée et cultivée. A la différence des grecs, les romains ne se sont jamais pensés comme un peuple né sur place, autochtone, mais comme l’extension progressive de peuples qui se sont fondus dans Rome, Albains, Sabins (d’où l’importance du rapt des sabines) puis Eques, Volsques, puis après la crise du premier siècle avant Jésus-Christ tous les peuples latins. Ces peuples ont acquis la citoyenneté romaine qui à l’époque du Christ se rencontrait également en-dehors d’Italie (comme le manifeste la citoyenneté de Paul de la ville de Tarse située en Asie mineure).

L’extension de la citoyenneté va de pair avec l’impérialisme romain : Rome n’est pas une cité qui se taille un empire dans le monde comme ont pu le faire Athènes ou Carthage et qui a des alliés ou des vassaux, mais un empire où progressivement, tous les peuples conquis vont acquérir droit de cité. Cette manière de faire est donc antérieure au christianisme et va se poursuivre ensuite comme le montre le magnifique texte gravé sur bronze retrouvé à Lyon (et que l’on peut voir au musée archéologique), texte appelé Tables claudiennes, donc contemporain de la naissance du christianisme puisque datant de l’empereur Claude. Ce texte dont Tacite nous donne une analyse parallèle relate un discours au sénat, prononcé en 48, dans lequel l’empereur demande que des nobles gaulois soient admis au sénat romain. L’empereur justifie sa demande en montrant que de tous temps, Rome a trouvé son équilibre politique en admettant en son sein, et d’abord à la source du pouvoir, c’est à dire au sénat, les peuples conquis.

Cette ouverture, cet universalisme dirons-nous, a été la particularité romaine, elle lui a permis de croitre depuis plus de 700 ans à l’époque ou Claude parle. Nous sommes ici au cœur de ce que l’on peut appeler la « Voie romaine » d’existence qui se caractérise fondamentalement par une ouverture universelle qui l’a conduit à l’empire universel [18]. Ce fut d’abord la domination de tout le monde méditerranéen compris au sens très large car la domination romaine a remonté au Nord jusqu’à l’Elbe et à la Bretagne de l’époque (notre Grande-Bretagne). À l’époque d’Auguste, on eut le sentiment que l’empire devait cesser de s’étendre et le travail militaire devint de défense des limites (limes).

La conséquence la plus visible de cette attitude, c’est l’indifférence romaine aux questions ethniques : alors que pour les grecs, l’opposition aux barbares est fondamentale, alors que pour les juifs, l’opposition aux nations est capitale, pour les romains c’est le droit, c’est à dire des lois, qui vont rassembler des peuples divers. Tite-live en avait conscience en rapportant le récit de la fondation de Rome et en faisant réunir le peuple en assemblée par  Romulus car « cette foule ne pouvait se fondre dans le corps d’un seul peuple que par des lois »  [19]. De même Cicéron souligne « qu’un Romain d’origine italienne a deux patries, une patrie de nature, une patrie de citoyenneté » [20]. Dans l’Empire romain, tout citoyen romain appartient aussi à la cité qui l’a vu naitre et qui conserve ses usages et ses droits propres. Sénèque est d’origine espagnole mais cette origine devient non pertinente comme pour Cicéron son origine de « l’Italie profonde » de la petite ville d’Arpinum. Rome devient la patrie commune de tous les hommes tout en respectant les particularités locales : il y a là un universalisme tellement efficace politiquement qu’on peut se demander s’il n’a pas influencé ce citoyen romain qu’est Paul. Là aussi, il faut continuer l’enquête.

Les contacts avec la rhétorique antique

L’intégration de Paul dans le monde de pensée gréco-latin se fait non seulement par sa langue, le grec, mais aussi par son mode d’exposition qu’il utilise avec souplesse : la technique de la rhétorique antique [21]. Cette rhétorique se caractérise par une thèse (propositio) qui est justifié soit par des arguments directs (probatio) qui vient après un exposé initial (narratio) qui présente les données du problème, le tout étant repris dans une conclusion (peroratio). Ceci est vrai quel que soit le genre littéraire : judiciaire, lié à l’action au tribunal ; délibératif, lié au discours politique ; d’éloge/blâme (épidictique) qui cherche à faire partager des convictions sur la vérité d’une idée

Pour voir comment cette rhétorique éclaire l’analyse, prenons la présentation de Michel Quesnel qui, dans la même ligne d’analyse, propose une vision d’ensemble de l’épitre aux Romains [22]. Selon lui, loin d’être une réflexion théologique abstraite et indépendante des circonstances, l’épitre aux Romains est comme les autres lettres de Paul un écrit lié à des circonstances précises. En effet, les Actes (18/1-3) font mention de l’expulsion par l’empereur Claude des juifs de Rome dont certains rencontrent Paul à Corinthe et deviennent ses collaborateurs nommés dans Romains 16, 3 (Aquilas et Priscille). Claude étant mort en 54, les juifs chrétiens reviennent à Rome et y retrouvent les chrétiens d’origine païenne qui y étaient restés. Du fait de l’absence des juifs, ils avaient perdus les habitudes de respect des rites juifs qui étaient les leurs quand les chrétiens d’origine païenne (les pagano-chétiens) étaient apparus à la marge des judéo-chétiens. Le conflit à Rome au moment où Paul écrit est donc bien celui de savoir quelle place les chrétiens doivent-ils donner à l’observance controversée de la Loi juive. L’analyse de Quesnel se sert de la recherche des thèses principales et de la manière dont elles sont prouvées par une série d’arguments à la manière de la rhétorique antique : il peut ainsi isoler quatre thèses principales qui s’enchainent de façon à justifier l’exhortation finale des chap. 12-15 qui tire les conclusions pratiques : les chrétiens d’origine païenne ont à respecter la loi nouvelle d’amour et de respect mais n’ont plus à respecter la loi juive, en particulier dans ses interdits alimentaires, cependant l’amour fraternel fera que l’on prendra soin de ne choquer personne en se libérant de ces interdits.

Pour arriver à cette conclusion, l’argumentation rhétorique de Paul enchaine trois grandes parties : dans les chap. 1 à 4 deux situations historiques se suivent. Il y a la situation avant le Christ ou la loi est connue mais non respectée par les juifs qui depuis Moïse connaissent la loi révélée, par les païens qui, dans la lignée de la philosophie grecque, connaissent au moins la loi naturelle. Après le Christ, la foi remplace la loi et impose sa logique. La deuxième partie couvre les chap. 5 à 8 et montre, comment la loi ancienne étant abolie, il faut vivre dans une nouvelle logique, celle de la grâce du Christ mort et ressuscité. Cependant, avant de dire qu’on peut abandonner la Loi, Paul réfléchit dans les chapitres 9 à 11 sur la situation d’Israël à qui était destiné en priorité le message du Christ et qui, à de rares exceptions près ne l’a pas reçu : il demeure cependant privilégié par Dieu.

Cette analyse, basée sur la rhétorique gréco-romaine a le mérite de donner une cohérence interprétative à un texte qui sans elle a longtemps été un lieu d’escarmouches théologiques entres confessions chrétiennes mais qui n’avait guère de cohérence générale. Cet exemple montre bien que Paul est quelqu’un de profondément inséré dans les manières de réfléchir de la civilisation gréco-romaine. Cette intégration rend cohérente l’influence de l’universalisme de l’époque sur Paul, mais nous devons examiner aussi les rapports spécifiques de Paul avec Rome.

Paul et Rome

Depuis longtemps, l’évangéliste Luc, également auteur des Actes des apôtres a passé pour un auteur favorable aux romains : c’est un centurion romain qui le premier s’exprime après la mort du Christ chez Luc et il dit du Christ que « surement, cet homme était juste »  ((Luc 23/47)), ce qui est reconnaitre son innocence. Corneille, un centurion de Césarée est l’occasion du premier baptême d’un païen dans les actes (chap. 10). Luc souligne l’efficacité et l’équilibre de la justice romaine comme lors de la comparution de Paul devant le proconsul Gallion (chap. 18), comment c’est grâce aux romains qu’il échappe à un complot à Jérusalem (chap. 23), comment lors de sa comparution devant le gouverneur, il peut efficacement en appeler au jugement de l’empereur (chap. 25). C’est dans Luc également que la citoyenneté romaine de Paul est attestée.

Cette sympathie de Luc pour Rome et son équité est connue de longue date mais ce qui est plus récent, c’est la prise de conscience de l’influence de l’universalisme romain. La question a été posée, à propos de Luc par François Bovon qui conclut que son « universalisme théologique est vraisemblablement conditionné dans sa structure par l’esprit du temps, en particulier l’universalisme grec et romain »  ((Israël, l’Eglise et les nations dans l’œuvre double de Luc, dans François Bovon, L’œuvre de Luc, Paris, Cerf, 1987, p. 251)). En ce qui concerne Paul, on peut repérer dans la vie apostolique de Paul en utilisant les données des Actes et des lettres un romano-centrisme indiscutable. Paul est citoyen romain et sait utiliser ce titre devant les autorités romaines. Il connait les techniques écrites (les lettres) et orales de la rhétorique gréco-romaine : il utilise pour sa défense devant l’autorité la captatio benevolentiae mais ce peut être le fait de Luc qui la fait pratiquer par Paul et par ses adversaires, cf Ac 24 où Paul et son accusateur en rivalisent devant le gouverneur Félix.

Ce qui est central pour rendre compte de l’influence romaine sur Paul, c’est son désir bien attesté de se rendre à Rome : « j’ai un très vif désir de vous voir (…) j’ai souvent projeté de me rendre chez vous » dit-il aux Romains (1, 11-13). Certes, Rome à ses yeux n’est qu’une étape puisqu’il veut également aller en Espagne, mais il s’agit là de montrer son désir de toucher tout le monde connu, tout l’Empire dont le centre est Rome. Pierre et Paul sont morts à Rome nous dit la tradition et si Luc termine ses Actes sur la vision de Paul se livrant sans entraves à son apostolat envers les païens dans la capitale de l’Empire, c’est bien parce que la présence à Rome de Paul était perçue comme l’achèvement de son œuvre missionnaire, au cœur de la Ville et du Monde.

Paul et le vocabulaire du droit

Résumons-nous : quelles qu’en soient les causes, avec Paul, nous avons un homme qui fait le passage radical de Jérusalem à Rome, qui abandonne la Loi du Peuple dans lequel il est né pour ouvrir le salut à tous les hommes du monde connu et qui le fait en employant des raisons juridiques, à la manière des Romains dont il dit lui-même en s’adressant à eux qu’ils sont des experts des questions de droit (« je parle à des gens compétents en matière de loi » Ro 7, 1) dans une civilisation romaine qui a inventé le concept de citoyenneté fondée sur le droit (que Paul utilisera pour son propre compte en utilisant la protection juridique que lui donne son statut de citoyen romain).

Si Rome a inventé le droit, Paul est romain par l’utilisation intensive qu’il fait des concepts juridiques. En premier lieu il utilise ces concepts juridiques pour se faire comprendre : pour illustrer le fait que la loi juive est caduque, il reprend l’exemple juridique d’une loi humaine qui le devient, (l’obligation de fidélité du mariage Ro 7, 2-3) ; pour rendre compte du passage du péché à la sainteté, il emploie la catégorie de l’esclavage et de l’obéissance qui lui est liée (Ro 6, 16-22). Plus profondément Paul emploie un langage juridique qui lui est spécifique pour rendre compte du cœur de la foi chrétienne, et c’est ce qui explique pourquoi sa manière de penser nous semble aujourd’hui si peu parlante : le salut chrétien est compris sous la forme d’une justification, c’est à dire en terme de déclaration juridique d’innocence dans un tribunal. Si l’homme est réputé innocent, ce n’est pas qu’il fût sans péché, et il serait blasphématoire d’assimiler Dieu à un mauvais juge qui déclare innocent le coupable [23]. La justification au sens paulinien du terme vient du fait que c’est Dieu qui était offensé par le péché, et que lui est autorisé à « faire grâce » de l’offense, à s’abstenir comme nous dirions aujourd’hui de « porter plainte » alors qu’il serait en droit de le faire. Il renonce à son droit et tient pour rien l’offense, ce qui explique ce mot de « grâce » de Dieu, recouvert par une couche historique d’interprétation de Saint Augustin à Pascal qui fait que l’aspect juridique du terme nous échappe.

Que penser de la thèse de Badiou

Pour Badiou, le propre de la philosophie n’est pas de produire des vérités universelles mais « d’organiser leur accueil » en travaillant sur le sens que peut avoir une « vérité » [24] et son livre n’est qu’une illustration de la vérité révélée à Paul sur le chemin de Damas et qui l’a conduit à remettre en cause les croyances juives et la sagesse grecque et à fonder l’universalisme. Ce n’est pas un travail d’historien mais de philosophe qui tient pour « fable » le contenu de la croyance chrétienne mais qui lui donne le même rôle que les croyants eux-mêmes. Par exemple  dans son commentaire de l’incident d’Antioche (où Pierre se soustrait à la table commune d’avec les pagano-chrétiens), Badiou note que pour Paul « ce que cet incident lui montre, c’est que la Loi, dans son impératif ancien, n’est plus tenable, même pour ceux qui s’en réclament. Cela va alimenter une thèse essentielle de Paul, qui et que la Loi est devenue une figure de la mort. (…) Pour Paul, il n’est plus possible de tenir la balance égale entre la Loi, qui est pour la vérité surgissante principe de mort, et la déclaration évènementielle, qui est son principe de vie » (p. 27-28). Laissant de côté la cause précise (la commensalité), Badiou ne voit que l’émergence de la déclaration évènementielle reçue directement du Christ. La cause historique est laissée de côté pour ne voir que la cause transcendante (bien que fable).

Le travail des historiens montre plutôt que c’est un processus inverse qui rend compte du discours de Paul : l’universalisme de Paul n’est pas le fruit d’une illumination mais le résultat d’une découverte progressive. Il s’agit d’une élaboration conceptuelle (où l’universalisme du droit romain joue son rôle), de la contradiction de l’Église naissante où cohabitaient des communautés de deux sortes : judéo-chrétiens  et non-juifs mais assimilés (craignant-Dieu) d’une part, et pagano-chrétiens  d’autre part. La communauté de repas pris en commun dans les deux cas fait que les participants sont semblables et que la distinction juifs / non-juifs devient caduque et avec elle toutes les autres distinctions basées sur le statut : « Il n’y a plus ni Juif ni Grec, ni esclave ni homme libre, ni homme ni femme ».

***

Voici la version originale de Galates 3, 28 sous-titrée par Jérôme :

Οὐκ ἔνι Ἰουδαῖος οὐδὲ Ἕλλην,
Non est Judaeus neque Graecus,
οὐκ ἔνι δοῦλος οὐδὲ ἐλεύθερος,
non est servus neque liber,
οὐκ ἔνι ἄρσεν καὶ θῆλυ:
non est masculus neque femina ;
πάντες γὰρ ὑμεῖς εἷς ἐστὲ ἐν χριστῷ Ἰησοῦ.
omnes enim vos unum estis in Christo Jesu.


Actualité du 12 mars 2013 : 8° Festival européen latin grec – Lyon : 21-24 mars 2013. Programme à cette adresse.

Actualité du 11  mars 2013 : Le Monde.fr signale un document de travail du Centre d’Analyse Stratégique du gouvernement et intitulé : Les « humanités » au cœur de l’excellence scolaire et professionnelle. On trouvera ce document, dont je ferai l’analyse dans un prochain billet, à cette adresse.

  1. Alain Badiou, Saint Paul. La fondation de l’universalisme, Paris, Presses universitaires de France, 1997 []
  2. L’incident d’Antioche, 1984, extraits dans Alain Badiou, L’hypothèse communiste, Paris, Lignes, 2009, p. 20-28 []
  3. L’Antéchrist, 43 []
  4. Par ordre de nombre de pages croissant, et donc de technicité, on pourra consulter :
    – Daniel Marguerat, Paul de Tarse, Poliez-le-Grand, Editions du Moulin, 1999
    – Michel Quesnel, Paul et les commencements du christianisme, Paris, Desclée de Brouwer, 2001
    – Vittorio Fusco, Les premières communautés chrétiennes, Paris, Cerf, 2001, coll. Lection Divina 188
    – Jürgen Becker, Paul. L’apôtre des nations. Paris, Cerf, 1995 []
  5. Première lettre aux Thessaloniciens, lettres aux Galates, aux Philippiens, à Philémon, première et deuxième lettre aux Corinthiens, lettre aux Romains. Les autres lettres ont été écrites au nom de Paul pour pouvoir jouir de son autorité. Pour plus de détails cf. Hans Conzelmann et Andreas Lindemann, Guide pour l’étude du Nouveau Testament, Genève, Labor et Fides, 1999 []
  6. Ga 2/1-10, traduction TOB []
  7. Ac 15/20 []
  8. Conflit étudié par René Kieffer, Foi et justification à Antioche. Interprétation d’un conflit. Paris, Cerf, 1982, coll. Lectio Divina 111 []
  9. Ga 2/14 []
  10. Ga 3/28 []
  11. Ps 22, 28 []
  12. Edouard Will et Claude Orrieux, « Prosélytisme juif » ? Histoire d’une erreur, Paris, Les belles lettres, 1992 []
  13. René Kapler, introduction à la correspondance de Paul et de Sénèque dans Ecrits apocryphes chrétiens, édités sous la direction de François Bovon et Pierre Geoltrain, Paris, Gallimard, 1997, bibliothèque de la Pléiade. []
  14. Sénèque, Entretiens, Lettres à Lucilius, édition établie par Paul Veyne, Paris, Robert Laffont, 1993, coll. Bouquins, p.706 []
  15. Lettre 47/17-18 []
  16. Paris, Seuil, 1997, chap. 6 « La construction de l’universel romain » []
  17. cf. L’apport de Rome (2/3). L’histoire de Rome est basée sur un pacte social, un contrat social []
  18. autant que par l’usage des emprunts comme le met en avant Rémi Brague dans son ouvrage Europe, la voie romaine, Paris, Criterion, 1993. Selon lui, les romains n’ont rien inventé sauf le droit. Mais c’est par le droit que s’est faite l’expansion universelle de la citoyenneté. []
  19. I, 8 []
  20. Des Lois, Livre 2, 5 []
  21. Le pionnier en langue française de ce type d’analyse est Jean-Noël Aletti, dans Comment Dieu est-il juste ?, Paris, Seuil, 1991 []
  22. Michel Quesnel, Les chrétiens et la loi juive, Paris, Cerf, 1998. []
  23. Voir le commentaire de Romain 3,  22-34 : « tous ont péché, sont privés de la gloire de Dieu, mais sont gratuitement justifiés par sa grâce, en vertu de la délivrance accomplie en Jésus Christ » (Traduction TOB)  dans Simon Légasse, L’épitre de Paul aux Romains, Paris, Cerf, 2002, coll. Lectio divina, p. 259-260 []
  24. Badiou, Saint Paul, p. 116 []